INTERVIEW | Shaheryar van Sherry’s Cosmetics

Shaheryar Majid (23), we mogen Sherry zeggen, studeert marketing aan AP Hogeschool. Vier jaar geleden kreeg hij de kans om een bedrijfje op de rand van een faillissement over te nemen. Samen met de drie medewerkers bouwde hij het verder uit tot een een goed draaiend B2B-bedrijf dat zich toespitst op de aankoop en distributie van etnische cosmeticaproducten uit het buitenland. Sherry’s Cosmetics levert vandaag succesvol skincare, haircare, hair pieces en andere schoonheidsaccessoires aan de detailhandel. En alsof dat nog niet genoeg is zou er volgende maand ook een eigen productlijn verschijnen. Meer dan voldoende voer dus voor een interessant interview met BAAS!

BAAS: Dag Sherry. Vertel ons eens wat meer over het prille begin van jouw ondernemerscarrière.
Het is allemaal heel kleinschalig begonnen toen ik nog op het middelbaar zat. Ik had van mijn ouders een spaarrekening gekregen en had gevraagd of ik die al mocht gebruiken. Zij reageerden positief en met dat geld huurde ik vervolgens een garagebox waarin ik allerlei bestellingen voor handelaars kon opslagen. Langzamerhand heb ik deze activiteiten kunnen uitbreiden. Tot ik aan het einde van het zesde middelbaar tien garageboxen in eigen beheer had. Van daaruit is mijn interesse voor ondernemen gegroeid. 

BAAS: Niet veel later heb je dan een klein bedrijfje overgenomen?
Klopt! Toen ik op mijn negentien jaar de gelegenheid kreeg om een noodlijdend bedrijf, toen nog onder de naam Oriental, over te nemen heb ik niet lang getwijfeld. Samen met de drie werknemers van het bedrijf heb ik dan een structuur uitgedacht om verder te kunnen groeien. Ondertussen hebben we met Sherry’s twee magazijnen, meer dan 250 merken en duizenden producten die we aankopen in het buitenland en hier verder verdelen over de detailhandel.

Heb je de behoefte aan producten voor zelfzorg zien stijgen door de huidige pandemie? 
Ik heb geen grote invloed ondervonden. Globaal genomen is de vraag exact hetzelfde gebleven. Maar bij een tiental merken was er wel een sterke stijging omdat mensen tijdens de lockdown meer tijd hadden en meer zijn gaan focussen op natural hair. Het nadeel daarvan was dat er enorme tekorten waren! Momenteel is er voor de merken nog steeds veel tekort en krijgen we de bestellingen niet rond. 

Je spreekt over twee magazijnen en tal van merken. Mogen we veronderstellen dat je niet alles alleen doet? 
Nee. Gelukkig niet meer. We zijn met Sherry’s de afgelopen vier jaar gegroeid van drie naar acht werknemers.

Zijn dit allemaal jonge mensen zoals jij?

Nee. Onze oudste collega is 56 jaar en heeft dan ook de meeste ervaring. Ons team bestaat uit een grote mix van leeftijden en diversiteit. Ik vind deze mix en variatie ook fijn.

Wat is jouw functie precies?
Ik ben heel hands-on en heb een heel gevarieerd takenpakket. Tijd is een luxe die ik helaas niet meer heb. De meest tijd besteed ik aan het onderhandelen bij de aankoop van producten. Zelf ben ik niet meer continu met klanten bezig maar ik behandel wel hun klachten als die er zijn. Voor mijn Belgische leveranciers probeer ik één keer per maand tijd te maken en ik ben nog steeds de finale ‘check’ voor het goedkeuren van prijzen voor bepaalde klanten. 

Kom je zelf uit een ondernemersnest?
Ja! Ik heb dat van thuis uit meegekregen. Mijn hele familie bestaat uit ondernemers en ik wilde altijd iets voor mezelf doen. Op mijn zeventien jaar vond ik dat ik nog fouten kon maken en was ik nog wat naïef. Ik wist niet wie mijn concurrenten waren en hoe ondernemen in elkaar zat. Door te groeien in mijn ondernemersrol heb ik hier nu wel een beter beeld van.

Op welke manier kan je je onderscheiden met Sherry’s?
Iedereen is anders en iedereen heeft zijn eigen manier van samenwerken. Daar focussen wij op. Wij willen een last en stress van kleine ondernemers wegnemen. Als je bijvoorbeeld een winkeltje hebt nemen wij de bezorgdheden rond stock en bestellingen over. Maar ook de grotere en professionelere klanten appreciëren onze flexibiliteit. Want wij passen ons aan, aan hun behoeftes en aan hun werkwijze.

Moet je vaak onderhandelen met leveranciers en klanten over prijzen?
Zeker en vast! Dat is bijna een dagelijkse hoofdpijn. (lacht) Je moet ook realistisch zijn en je kan onmogelijk je klanten korting blijven geven. Op een bepaald moment heb je grenzen die je moet stellen.

Jij hebt het statuut van student-ondernemer. Wat zijn de voordelen daarvan?
Het statuut biedt enorm veel voordelen! Ik kan altijd aankloppen bij iemand als ik iets niet begrijp en er is altijd hulp. Vooral de vrijstelling van sociale lasten was heel belangrijk voor mij in het begin. Automatisch zorgt dit ervoor dat je meer vrijheid en minder zorgen hebt. 

Alles loopt precies op rolletjes. Ben je ook gebotst op tegenslagen? 
(lacht) Alles klinkt inderdaad heel ‘smooth’ maar ik ben zeker veel struikelblokken tegengekomen. Een gast van zeventien jaar die vertelt dat hij een groothandelaar is? Leveranciers en potentiële klanten willen je geen kansen geven en nemen je niet serieus. Het was echt hard werken en ik moest mijzelf heel hard bewijzen om aan te tonen dat ik niet zomaar een studentje ben.
Daarnaast was er ook veel concurrentie. Ik moest een goede afweging maken met welke leveranciers ik op langere termijn duurzaam wilde samenwerken.
Momenteel zit ik ook met het probleem dat er heel veel bevoorrading  door corona stilligt. Verder zou ik graag goedkoper producten willen aankopen. Maar ik heb niet te klagen. Het gaat gelukkig nu al twee jaar heel goed en we hebben net ons beste jaar achter de rug.

Hoe belangrijk is geld voor jou?
Niet eigenlijk… Of toch niet meer. Als zeventienjarige was dat wel belangrijk. Maar de motivatie van geld was snel verdwenen. Je merkt dat ook aan de manier waarop we werken. Als groothandelaar bestaat één van onze strategieën eruit om kleine ondernemers te ondersteunen door kredietlijnen te geven. Wij willen andere ondernemers kunnen laten groeien. Wij hebben klanten die heel klein zijn begonnen met hun zaakje en nu al vijf grote zaken uitbaten. De loyaliteit ten opzichte van ons is nadien dan ook heel groot.

Ben jij ook actief op social media? 
Daar ben ik heel slecht in! Ik denk dat, als ik vanaf het begin daarmee bezig zou geweest zijn, ik nu nog verder had kunnen staan. Het had sneller andere deuren kunnen openen.

Zijn er inspirerende personen in je omgeving of publieke figuren waar jij naar opkijkt? 
Steve Jobs! Vooral zijn manier van kijken naar design en dan meerbepaald naar wat de consument wel of niet wilt qua functionaliteit. 

En Mohammed Ali. Zo een sterk persoon! Niet alleen letterlijk, maar ook figuurlijk. Terwijl de wereld zich tegen hem keerde is hij bij zijn standpunt gebleven. 

Beluister je soms podcasts?
Impaulsive! Dat is een podcast waarin er verschillende mensen praten over uiteenlopende onderwerpen. Een businessman, dan eens een acteur, … de veelheid aan perspectieven maakt het heel interessant! Ik beluister verschillende informatieve podcasts. Dit is ook zo met boeken. Ik wil altijd up-to-date blijven met de actualiteit.

Hoe combineer je een goed draaiende business met je studies?
Dat is eerlijk gezegd niet altijd evident. Ik moet vaak de keuze maken tussen werk en school. Ik werk van maandag tot zaterdag waardoor ik niet alle lessen kan volgen. Zelfs als er verplichtingen zijn kan ik die vaak niet nakomen. Momenteel is het ook heel moeilijk te combineren met mijn stage. Het leuke aan die combinatie langs de andere kant is wel dat je zoveel bijleert. Daarom studeer ik ook marketing. In de lessen kan ik wat opsteken en leer ik mensen kennen. Ik heb medestudenten ontmoet die ook zelfstandige zijn en dat creëert wel een band.

Je enige vrije dag is zondag. Wat doe je op deze dag?
Op mijn zondagen doe ik altijd iets met vrienden. Wij plannen altijd iets. Gaan wandelen in het park, samen koken, samen sporten,… echte ontspanning! Daarbuiten geniet ik ook enorm van goed en lekker eten. Uit eten gaan vind ik zeer ontspannend. Soms kan het ook wel dat ik een weekje vrij neem voor een minitrip. Natuur voor mij is zeer belangrijk, het is een reset button.

Wat is het eerste dat je doet als je opstaat?
Business insider app checken! Ik wil meteen het volledige business nieuws doornemen. Dit doe ik een halfuurtje. Dan sta ik effectief op en mediteer ik een drietal kwartiertjes.

Ik mediteer zelf soms maar verlies vaak mijn focus al na vijf minuten. (lacht) Jij hebt geen problemen om zo lang je focus te behouden?
Niet meer! In het begin had ik dat wel. Ik zit wel in een spirituele vriendengroep en het was belangrijk voor mij om me daarin te verdiepen. Ik vind dat een goede ondernemer toch wel zijn ego moet kunnen opzij zetten en mediteren kan daarbij helpen. Met mediteren begin je van nul. Er komt niets negatief bij kijken, daarna ga ik head on en zie ik wel wat de dag mij brengt.

Welke vind je de belangrijkste skills die een ondernemer nodig heeft?
Het is tegenstrijdig: je moet zelfzeker zijn maar je moet ook kunnen loslaten tegelijkertijd. Doorzettingsvermogen is ook heel belangrijk. Hoeveel keer je ook valt: blijven vallen en blijven opstaan! Als ondernemer vind ik persoonlijk dat je niet egoïstisch mag denken. Je moet rekening houden met je klanten en leveranciers. Je bent verantwoordelijk voor je eigen ecosysteem. Zo groei je ook sneller en boek je succes!

Wat is het beste advies dat je ooit hebt gekregen?
Eerlijk blijven. Dit heb ik altijd meegekregen van mijn opa. Zolang je eerlijk en puur blijft dan zit je goed. Ik denk dat dat wel iets is dat ik elke dag nog meeneem. En ook: iedereen rondom je proberen helpen waar het nodig is. Van vrienden tot mensen die het moeilijk hebben. Elke maand geven wij met het bedrijf 5% van onze winst aan goede doelen.

Welke goede doelen zitten daar zoal tussen?
Verschillende. Searchlight Africa Foundation is er eentje. Deze organisatie zet zich in om kwetsbare kinderen te helpen en hen van basisvoorzieningen te voorzien. Zo plaatsten wij toiletten in Ghana en hebben we ervoor gezorgd dat 800 studenten over drie jaar tijd kunnen verder studeren. Ook werken wij samen met vzw’s zoals Al Ikram in Borgerhout. Ik doe daar vrijwilligerswerk, maar wil ook financieel een steentje bijdragen.

Volg je zelf een bepaalde ideologie?

Wij willen met ons bedrijf zo ecologisch mogelijk proberen zijn. Wij letten op met wie we samenwerken qua transport bijvoorbeeld. In België hebben we een eigen leveringssysteem om het zo ecologisch mogelijk te houden. Onze verzenddozen zijn allemaal van gerecycleerd materiaal en we verwerken zo veel mogelijk bestellingen digitaal. Ook zet ik me in voor de Black Lives Matter-movement! Wij proberen echt achter mensen te staan. Waar ligt de problematiek en waar kunnen wij als bedrijf het verschil maken?

Welk advies wil jij aan toekomstige student-ondernemers geven?
Leer van elkaars ervaring! Daarom omring ik me ook vaak door oudere ervaren mensen die mij tips kunnen geven. 


Foto’s door Mustafa Korkukcu